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Los animales más fascinantes del planeta

Las Orcas son también conocidas con el terrorífico término de ballenas asesinas (killer whales, en inglés), aunque realmente el término fue acuñado como asesinas de ballenas, pero se tradujo mal al inglés y, al final, se aceptó en castellano el término de ballenas asesinas.

Son cetáceos con dientes y pertenecen a la familia de los delfines (delphinidae), de hecho es la especie más grande de delfín que habita el planeta.

Siempre se ha considerado a este cetáceo como bastante peligroso y hostil, concepto que empezó a cambiar sobre la decada de los sesenta, cuando se vio que en cautiverio eran animales con un comportamiento bastante dócil y tranquilo.

Información de la Orca

Nombre: Orca
Hábitat: Aguas templadas y frías
Tamaño: de 7 a 9 metros
Esperanza de vida: de 29 a 65 años, generalmente

¿Cómo son las Orcas?

Lo más característico de las orcas es coloración negra con manchas blancas que recorre su cuerpo y que es diferente en cada individuo y permite distinguirlo del resto, aunque lo más característico son los grandes “parches” blancos que tiene sobre los ojos.

Esta especie posee un rasgo distintivo muy curioso: su aleta dorsal es bastante larga, pudiendo alcanzar una longitud de hasta 1’8 metros.

El dimorfismo sexual está muy presente: Los machos son más grandes y pesan más que las hembras y, además, tienen una aleta dorsal más larga. En general, un macho adulto puede alcanzar e incluso sobrepasar los nueve metros de longitud y las 5 toneladas de peso, mientras que una hembra medirá sobre los 7,5 metros y pesará cerca de las 4 toneladas.

Apariencia física: En resumen, son animales grandes, pesados y robustos. También son distintivas sus aletas, especialmente la dorsal. El patrón de color, como decíamos, es muy distintivo: la región dorsal es de color negra, mientras que la parte ventral, los flancos y la parte trasera de los ojos es blanca.

Tipos de orcas

Debido a la forma y comportamiento de las orcas, se ha realizado una división de varias especies de orca.

Esta separación divide a las orcas en marítimas, transeúntes y residentes. Entre estos tipos de orcas hay una gran diferencia tanto a nivel de comportamiento y ecología como a nivel de genética (lo que quiere decir que no se reproducen entre ellas). Estos grupos de orcas se caracterizan por:

  • Orcas marítimas: viven en grupos de 20 a 7o especímenes y se alejan a más de quince mil metros de la costa, aunque se acercan en muy contadas ocasiones. Su dieta se compone principalmente de tiburones, por eso llevan marcas y cicatrices en todo su cuerpo. Esta orca es un poco más pequeña que las otras dos y sus aletas son un poco más redondas.
  • Orcas transeúntes: viven en grupos de menos de 10 individuos. Su dieta no se compone de peces, sino de mamíferos marinos, como focas o manatíes. Su hábitat o rango de distribución es amplio y suelen migrar grandes distancias. Su diferencia más distintiva en cuanto a las marítimas y residentes es su aleta triangular acabada en punta roma.
  • Orcas residentes: sus movimientos migratorios son menores que en el caso de las orcas transeúntes. Los grupos sociales en los que viven son complejos y en ellos conviven entre seis y sesenta orcas. Este tipo de orcas sólo se reproducen con miembros de este grupo social, es decir, son endogámicas. Se diferencian morfológicamente del resto de orcas por la forma curva de la aleta dorsal que termina rematada en una punta.

También se diferenciaron cuatro tipos de Orca en el Ártico:

Tipo ATipo BTipo CTipo D
  
  • Tipo A: Lo que distingue a estas orcas no es ni su tamaño, ni su patrón de color, sino su alimentación. Estas orcas se alimentan de ballenas de un tamaño de unos 7 a 11 metros que se conocen como rorcuales.
  • Tipo B: Sus diferencias morfológicas más destacables son su tamaño, más pequeñas que las anteriores y su gran parche blanco tras el ojo. Aunque lo más característico es que las partes blancas son más bien amarillentas y las zonas negras son de un tono más claro. Además tienen una gran mancha grisácea que va desde la cabeza hasta la aleta dorsal. Su dieta se compone fundamentalmente de focas.
  • Tipo C: Su dieta se compone de peces como el bacalao. Son las orcas más pequeñas de entre estos cuatro tipos y viajan en grandes grupos. Son muy parecidas físicamente a las del tipo B, excepto por su parche en el ojo que, en vez de ser perpendicular al cuerpo, es de una forma más oblicua y vertical.
  • Tipo D: Morfológicamente son las que más cambian. Su rasgo más destacable es su parche tras los ojos, muy pequeño en este grupo, además de una cabeza más angular. Suelen vivir en grandes grupos, de unos 18-20 individuos. Se cree que se alimentan de peces.

¿Cómo viven las Orcas? Estructura social

Viven en grupos que en normas generales no supera los 50 especímenes. Aunque dependerá de varios factores como el tipo de presas o la zona, aunque hay varios datos a destacar:

  • En Alaska: En esta zona el tamaño del grupo puede llegar a las 100 orcas, aunque sólo 1 de cada 100 grupos supera los 20 cetáceos.
  • En el pacífico oriental: Los grupos pueden llegar a albergar entre 70 y 80 animales, sin embargo lo común son grupos de entre 5 y 6 orcas. De hecho más del 90% de los grupos tiene menos de 10 orcas por manada.
  • En Noruega: En zonas de Noruega y Alaska se han llegado a visualizar grupos de 100 orcas formados por varios grupos diferentes. Esto se debe a dos factores principales: una gran concentración de presas y como interacción social.

También hay diferencias en cuanto a los grupos según los diferentes tipos de Orcas:

Orcas residentes: forman sociedades conocidas como matrilineales, es decir, el animal pertenece al grupo en función de su vinculación a las hembras del grupo. Cada grupo tiene de promedio sobre los 6 especímenes que forman parte desde una hasta 4 generaciones.

Esos grupos crean lazos tan fuertes entre los miembros, que los individuos solo se separan del grupo durante pocas horas. Estos grupos se pueden asociar con otros grupos siempre que compartan un ancestro materno común. Estos grupos estarán formados por  unos 20 individuos, aunque los lazos no serán tan fuertes y podrán separarse semanas e incluso meses. En inglés estos grupos se conocen como pods. 

Estos pods, además, podrán unirse en varios grupos que se conocerán como clan. Los clanes se forman por varios grupos de pods con algún ancestro materno en común y con semejantes dialectos.

¿Sabías qué?
Los grupos con dialectos similares tienden a relacionarse entre ellos. Estas vocalizaciones o “pulsos” son similares entre orcas con ancestros comunes. Si los dialectos no son semejantes quiere decir que o no hay un antepasado común o el antepasado común es lejano.

La unión de clanes de orcas configura la estructura social de estos cetáceos más alta que se conoce, la comunidad.  Estas comunidades viven en territorios que se superponen y los grupos de orcas que las formas pueden unirse a otras comunidades.

Orcas transeúntes: de las comunidades de orcas transeúntes se sabe menos, pero también se organizan en sociedades matrilineales. En la comunidad científica se piensa que casi todos estos grupos los encabeza una madre con sus dos hijos y que los machos están mucho más unidos a las madres que las hembras, incluso cuando son adultos.

La diferencia principal de este tipo de sociedades con el resto es que las orcas abandonan el grupo familiar de forma constante. También hay machos que viven de forma solitaria que se asociarán con grupos de forma temporal siempre que haya hembras fértiles.

Los grupos de transeúntes son son más pequeños que los grupos de las orcas residentes, sus grupos son de unos 3 especímenes. Al igual que las residentes, las transeúntes también pueden asociarse con otros grupos con ascendientes comunes maternos, sin embargo, los grupos transeúntes son menos intransigentes y también se asocian a grupos con los que no tienen ascendentes maternos en común.

Las vocalizaciones de las orcas transeúntes pertenecientes a la misma comunidad también son semejantes.

Orcas marítimas: no se sabe demasiado sobre la estructura social de estas orcas, excepto que viven en grupos grandes de entre veinte y setenta especímenes y que cambian de individuos dentro del grupo de forma constante.

Reproducción

Madurez sexual

Las hembras maduran cuando alcanzan una edad de entre 7 y 10 años y miden aproximadamente 4,5 metros de longitud.

Los machos maduran en una edad comprendida entre los diez y los trece años y llegan a una longitud de entre 5,5 y 6 metros.

Época de celo

Las hembras tienen varios períodos de celo que se intercalan con otros períodos de nula actividad ovular. Estos períodos de celo son bastante impredecibles y variables en cada hembra. En estos períodos de celo no existe la pérdida de sangre.

Los machos cortejan a las hembras que se encuentran en celo durante un período estimado de entre 5 y 10 días. Aunque se ha visto a machos copular con hembras embarazadas e incluso con algunas hembras que no estaban en período de celo.

¿Sabías qué?...
Los machos evitan reproducirse con hembras del grupo, es decir, evitan la endogamia. Se piensa que los machos reconocen a hembras compatibles de fuera del grupo por la voz.

Gestación y parto

La gestación suele durar aproximadamente un año y medio (18 meses). Dan a luz a una cría por parto y suelen tardar 5 años en volver a tener otra cría. Pueden tener esta cría en cualquier período del año, aunque lo más común es que tengan las crías en período invernal.

Las crías recién nacidas miden más de dos metros (de 2,2 metros a 2,6 metros) y pueden alcanzar un peso superior a los 200 kg. La mortalidad de las crías es muy alta, y se sitúa entorno a un 50% cuando todavía no han cumplido el medio año de vida.

En cuanto a la lactancia materna, suele durar poco más de 5 minutos al día. Las madres alimentan a las crías unas 30 veces al día. El destete se produce entre el primer y el segundo año de vida.

¿Cómo es la comunicación entre orcas?

La comunicación tiene un profundo nivel de desarrollo y es la principal responsable de las complejas estructuras sociales que forman estos cetáceos. Como todos los odontocetos (cetáceos con dientes), emplean estos sonidos para tres funciones: para comunicarse, para comer y para orientarse.

Para emitir el sonido, fuerzan el paso del aire a través de las cavidades nasales y proyectándolas hacia delante con ayuda del melón (órgano de ecolocalización que tienen todos los delfines)

¿De qué tipo de frecuencias se componen estos sonidos?

Casi todos los “llamados” están formados por frecuencias altas y bajas. Los sonidos de baja y alta frecuencia se propagan de diferente forma, los de baja frecuencia se proyectan hacia todos los lados, aunque principalmente hacia delante y hacia los lados, mientras que las altas frecuencias se proyectan únicamente hacia delante.

Las orcas hacen tres tipos de sonido diferentes:

  1. Clics de ecolocalización: emplean este tipo de sonido con fines orientativos y de localización de presas.
  2. Silbidos tonales: son los sonidos que emplean generalmente en la comunicación en interacciones sociales.
  3. Llamados modulados: para el oído humano pueden ser muy parecidos a chillidos o graznidos, son el tipo de sonido más emitido por las orcas. Hay tres tipos de llamados modulados, los conocidos como discretos variables y aberrantes. Aunque los más destacables son los discretos, puesto que son diferentes en cada grupo de orca y se cree que son los que dan cohesión e identidad a la manada.

¿Qué comen las ballenas asesinas?

Las orcas están en la cima de la cadena alimenticia y se pueden considerar superdepredadores. Su alimentación es muy variada y está basada en todo tipo de peces y mamíferos.

Aunque, al existir diferentes ecotipos de orca, su alimentación varía en función de la zona geográfica y el tipo de población de orca.

Tiburones y peces

Las orcas residentes y marítimas tienen preferencia por presas de sangre fría, lo que se traduce en una variedad de peces de más de 30 especies diferentes, como el salmón, el atún o la raya.

Pero lo más sorprendente de estos depredadores es su capacidad de cazar grandes presas. Estos animales se alimentan de toda clase de tiburones, como por ejemplo:

  • El tiburón peregrino
  • El tiburón de punta blanca
  • El tiburón ballena
  • El tiburón martillo
  • El tiburón blanco
También les gusta comer el atún rojo, pero son peces que pesan media tonelada y pueden nadar a una velocidad media de 70 km/h llegando incluso en algunos momentos a nadar a 100 kilómetros por hora. Por este motivo, las orcas tienen que ser astutas y tejen emboscadas para atrapar a estas veloces presas.

Para cazar al salmón rojo, emigran dos veces hasta el estrecho de Gibraltar justo en el momento en el que este atún emigra hasta el mediterráneo y cuando vuelve a emigrar hacia el Atlántico.

Mamíferos y presas de sangre caliente

Hay poblaciones de orcas que prefieren las presas de sangre caliente, como pueden ser, por ejemplo, algunas poblaciones de orcas transeúntes.

Aunque por lo general prefieren especies de mamíferos pequeñas, como la foca común, también son dadas a cazar animales de gran tamaño como por ejemplo:

  • El cachalote: es el animal con dientes más grande que existe pudiendo llegar a medir más de 20 metros.
  • El rorcual común: El rorcual común o ballena gris es el segundo animal más grande sobre la faz de la tierra, llegando a longitudes de hasta 27 metros
  • La ballena azul: Es el animal más grande del mundo pues alcanza longitudes de hasta 30 metros.

Para cazar a estos grandes cetáceos, suelen buscar a las presas más débiles, como las más ancianas o las enfermas. Aunque si el grupo es de más de 10 orcas también pueden cazar a ejemplares sanos.

La técnica para dar caza a estas ballenas es perseguir a la madre y la cría hasta cansarlos, para más tarde separar a la madre y a la cría haciendo barrera entre ellos y atacando a la cría.

Dato curioso
En el año 1979 un grupo de National Geographic Society documentaron un ataque a una ballena azul por parte de un grupo de 90 orcas.

Aunque como decíamos, se inclinan a cazar mamíferos de un tamaño más reducido. Los mamíferos más comunes en la alimentación de las orcas son:

  • La foca común
  • La marsopa común
  • Leones marinos

¿Cómo cazan?

Depende de nuevo de varios factores: del tipo de orca, de la zona geográfica y de la presa concreta.

Para grandes cetáceos, suelen cazar en grupo, atacando de forma coordinada los puntos débiles como aletas pectorales, dorso, flancos y cabeza. Las ballenas acaban muriendo por la pérdida de sangre.

Para cazar el atún rojo los persiguen hasta que se fatigan o los roban a los pesqueros antes de que los suban a borda.

Para cazar focas en la antártida, las rodean en los bloques de hielo y comienzan a hacer olas hasta que consiguen que la foca resbale hasta el agua.

Para cazar pingüinos los persiguen hasta que casi han llegado a la costa, porque es justo cuando los pinguinos disminuyen su velocidad. El problema de esta técnica es que no siempre es efectiva y que la orca corre un gran peligro de quedarse varada en la orilla.

Para cazar marsopas, la técnica más común es perseguirlas hasta el agotamiento, porque las dos tienen la misma velocidad pero la orca tiene bastante más resistencia. Una vez que la marsopa llega al agotamiento, la orca la caza sin dificultad.