Los elefantes: los gigantes de la naturaleza

HABITAT Y DISTRIBUCIÓN GEOGRÁFICA

El elefante africano, que alguna vez estuvo extendido en 37 países del África subsahariana, se encuentra ahora sólo en algunas áreas con el 30% de su población restringida a unas pocas áreas protegidas. Su espacio aéreo se extiende desde el sur del Sahara hasta la punta más meridional de África, entre el Océano Atlántico y el Océano Índico.

Las dos subespecies actualmente reconocidas son Loxodonta africana cyclotis (elefante del bosque africano) y Loxodonta africana africana (elefante del desierto africano) que difieren entre sí en su ubicación geográfica, en peso y longitud de los colmillos.

El primero vive principalmente en las selvas tropicales, tiene colmillos más delgados y es más pequeño, mientras que el segundo vive en el desierto y las praderas. Según algunos estudios, se trataría de dos especies distintas y no de dos subespecies.

Nota: Además del género Loxodonta, que incluye elefantes africanos, está el género Elephas, que incluye al elefante asiático. Las diferencias sustanciales entre los dos géneros son:

  • El elefante asiático es mucho más pequeño en tamaño.
  • Las hembras de elefante asiático tienen colmillos y orejas mucho más pequeños en comparación con los del africano.
  • El elefante africano tiene dos apéndices en la punta de la trompa mientras que el asiático tiene una sola.

DATOS GENERALES

Longitud del cuerpo: hembra: 3,3 m de la cabeza a la cola; macho: 4 m de la cabeza a la cola
Altura a la cruz (1): hembra: 2,5 – 3,0 m; macho: 4,0 – 4,5 m
Peso: hasta 6000 kg
Vida: 60 – 80 años
Madurez Sexual: 10 – 12 años

CARACTERÍSTICAS, COMPORTAMIENTOS Y VIDA SOCIAL

Las hembras del elefante africano viven en manadas formadas por 9-11 hembras, generalmente relacionadas entre sí (hermanas) y sus crías. Dentro del grupo se establece una jerarquía: la hembra más antigua es la matriarca, cuya experiencia y autoridad todos dependen de ella.

Generalmente, el grupo está formado sólo por hembras pero también pueden estar presentes machos pequeños que aún no han alcanzado la madurez sexual (alrededor de 10 años).

La matriarca permanece al mando durante toda su vida.

Los elefantes aislados son machos que se reúnen en grupos sólo temporalmente por alguna necesidad, pero normalmente viven solos. Estos animales raros y gigantes tienen un comportamiento en sociedad, pero como decíamos también gustan de estar solos.

En general, los grupos familiares que viven en la misma área están relacionados.

Son animales nómadas que siguen el ritmo de las estaciones, trasladándose ahora a una u otra zona dependiendo de la disponibilidad de alimento.

Durante la estación seca, por lo tanto, con pocos suministros de agua, varios grupos pueden ser reunidos alrededor de una sola piscina de agua.

La manada está muy bien organizada, por ejemplo, con rondas de vigilancia reales para permitir a las madres descansar especialmente (los elefantes duermen o de pie o acostados de costado) mientras que algunos cuidan y controlan a los jóvenes.

Cuando un depredador se acerca a la manada, los jóvenes son colocados en el centro y todas las demás hembras hermanas en círculo para protegerlos, creando una barrera impenetrable para cualquier depredador.

CARACTERÍSTICAS FÍSICAS

  • El elefante africano es un paquidermo tan enorme que es el animal más pesado de la tierra y el segundo más alto.
  • Se caracterizan por el dimorfismo sexual porque el macho es considerablemente más grande que la hembra.
  • El cuerpo es de color gris oscuro-marrón y tiene los pelos esparcidos que se pierden con los años. La piel tiene un grosor de 2,0 a 4,0 cm.
  • Tienen orejas muy grandes (de unos 1,2 m de diámetro) y muy vascularizadas que el elefante sacude para dispersar el calor.
  • El elefante africano tiene una nariz que se transforma en un tronco largo y muy flexible.
  • Tiene una longitud de 1,5 m y pesa 135 kg por sí sola. La trompa se utiliza tanto para levantar pesas como para realizar operaciones de precisión con las dos fosas nasales particularmente sensibles.

En los lados del tronco hay dos colmillos de marfil que no son más que los incisivos particularmente desarrollados. El resto de los dientes están formados por cuatro molares que se sustituyen tres veces durante la vida del elefante.

Las patas al final de la pata están provistas de una almohadilla de grasa gruesa que sirve como un amortiguador para su peso.

¿Qué comen los elefantes?

El elefante africano es un animal herbívoro. Cuando hay suficiente alimento se alimenta de plantas herbáceas (100 a 300 kg por día y bebe hasta 200 l de agua al día), fruta, mientras que durante la estación seca se nutre de hojas, cortezas y arbustos pequeños.

No suelen comer plantas que crecen en las zonas pantanosas porque son muy pobres en nutrición. Sólo los animales viejos con problemas dentales se alimentan de esta vegetación porque es más blanda.

Reproducción del elefante

El elefante africano no tiene una estación reproductiva precisa porque la hembra es fértil cada dos meses durante unos dos días. El macho cuando encuentra una hembra en celo se vuelve muy agresivo y lucha fuertemente con los otros machos para asegurarse de que los favores de la hembra y en estos casos es siempre el mayor y con los colmillos más largos que logra conseguir lo mejor.

Aunque no hay estación de apareamiento, el período lluvioso es el que tiene mayor tasa de reproducción que en los períodos secos debido a la mayor abundancia de alimentos.

La gestación es muy larga, 22 meses (casi dos años) y las crías al nacer pesan entre 120 y 130 kg. Siendo pequeños e indefensos, a menudo son presa de grandes depredadores como los leones y a pesar de estar protegidos por todo el grupo, sólo uno de cada tres niños puede llegar a la edad adulta. Prácticamente desde los recién nacidos soy capaz de caminar y seguir a la madre

Las hembras dan a luz cada 4 años de media y las crías son destetadas pocos meses antes del nacimiento del siguiente elefante.